September 24, 2023

Pemerintah Panama dan pengunjuk rasa membuka putaran baru negosiasi Kamis untuk mengakhiri lebih dari dua minggu protes biaya hidup yang telah mengganggu pasokan makanan dan merugikan perekonomian.

Para pengunjuk rasa yang menuntut harga bahan bakar, makanan, dan obat-obatan yang lebih rendah telah memblokade Jalan Raya Pan-Amerika yang penting dan jalan-jalan utama lainnya dengan truk macet dan ban yang terbakar, dan beberapa bentrok dengan polisi.

“Saya sama sekali tidak ragu bahwa melalui dialog yang tulus dan penuh hormat, kita dapat mencapai solusi yang layak,” kata Presiden Laurentino Cortizo saat pembicaraan berlangsung di kota Penonome, beberapa jam di barat daya ibu kota Panama Metropolis.

Pada hari Minggu, pemerintah dan beberapa pemimpin protes mengumumkan kesepakatan untuk mengakhiri ekspresi kemarahan yang melumpuhkan di negara berpenduduk 4,4 juta orang itu.

Tetapi penghalang jalan dan pawai dilanjutkan minggu ini, karena kelompok lain menolak kesepakatan dengan mengatakan mereka belum diajak berkonsultasi – membuat pemerintah menyetujui putaran baru pembicaraan yang akan dimediasi oleh Gereja Katolik.

Dalam pembukaan negosiasi baru, Cortizo menyambut pencabutan sebagian besar penghalang jalan di seluruh negeri — dan mengimbau pengunjuk rasa untuk mengakhiri yang tersisa agar kegiatan ekonomi dapat dilanjutkan.

Di pihak pengunjuk rasa adalah aliansi kelompok sipil Anadepo, serikat pekerja dan perwakilan komunitas Pribumi.

“Apa yang kami lakukan di meja ini adalah untuk mereka yang ada di jalanan, yang telah dipukuli, untuk mereka yang menderita,” kata Luis Sanchez, seorang pemimpin Anadepo, saat pembicaraan dimulai.

Wanita adat Embera dengan payung dan bendera Panama memblokir jalan raya Pan-Amerika selama protes terhadap harga bahan bakar pada 20 Juli 2022
AFP/Luis ACOSTA

Para pengunjuk rasa menuntut harga yang lebih rendah untuk barang-barang konsumsi dasar, bahan bakar, energi, obat-obatan, dan lebih banyak pengeluaran untuk pendidikan publik dan perawatan kesehatan.

Mereka juga menginginkan tindakan segera terhadap korupsi di tengah meningkatnya kekhawatiran publik tentang gaji pejabat yang tinggi dan pemborosan pemerintah di saat kesulitan ekonomi semakin meningkat.

“Kami berharap pemerintah akan datang dengan jawaban konkret atas kebutuhan mendasar penduduk,” kata Saul Mendez, sekretaris jenderal serikat pekerja konstruksi Suntracs yang ikut serta dalam pemberontakan, menjelang pembicaraan.

Terlepas dari ekonomi dolar dan angka pertumbuhan yang mengesankan, Panama memiliki salah satu tingkat ketimpangan sosial tertinggi di dunia, dengan akses yang buruk ke layanan kesehatan, pendidikan, dan air minum bersih di beberapa daerah.

Demonstrasi telah memicu kekurangan pangan dan bahan bakar yang parah di beberapa bagian negara, dan sektor bisnis mengatakan sekitar $500 juta telah hilang.

Pada hari Rabu, konvoi sekitar 200 truk yang membawa makanan yang sangat dibutuhkan ke Panama Metropolis dengan pengawalan polisi dan anggota Suntracs, ditahan di sebuah penghalang jalan.

Suntracs menggambarkan karavan itu sebagai pengiriman “kemanusiaan”, dan serikat pekerja kemudian menyangkal bahwa mereka bertanggung jawab atas penahanannya, menyalahkan “penjahat” yang tidak disebutkan namanya.

Polisi mengatakan akan memastikan muatan tiba dengan selamat pada hari Kamis.

Pemerintah setuju pada akhir pekan untuk menurunkan harga bensin menjadi $3,25 per galon setelah pemotongan lain diumumkan minggu lalu – menjadi $3,95 dari $5,20 per galon pada bulan Juni – tidak cukup untuk menenangkan para demonstran.